元朝(1271-1368AD)是中國歷史上第一個由少數民族征服漢地後建立的統一王朝,也是中國疆域最大的朝代,由忽必烈于西元1271年建立。

元朝的前身為蒙古帝國。西元1206年,鐵木真統一了蒙古各部落,在斡難河畔召開大會。諸王和大臣為鐵木真上尊號“成吉思汗”。忽必烈是成吉思汗的孫子,1267年遷都北京(當時稱為大都),1271年頒詔建國,取《易經》中“大哉乾元”之意,將“大蒙古國”改為“大元”。

西元1279年,忽必烈滅南宋,完成了全國的統一。

隨著蒙古大軍的東征西討和四大汗國的相繼建立,歐亞大陸上除印度和西歐諸國外,其餘地區幾乎全部置於蒙古人的統治之下。四大汗國承認元朝的宗主國地位。元朝直接統治的地區不僅恢復了漢唐盛世時的版圖,且囊括了現在西藏、外蒙和俄羅斯的大部分地區,總領土面積達到1372万平方公里。

元朝實行蒙古文化和漢化並行的方針,在最初並未恢復科舉,這使得儒家文化中的庶民文化部分迅速發展,形成了戲曲的興盛,並使“元曲”和元雜劇成為“唐詩”、“宋詞”之後的又一個重要的文化體系。元末明初出現的小説,如《水滸傳》、《三國演義》儘管成書于明代,但作者都生於元朝,其成就也與 元朝這種庶民文化的流行有關。山水畫和花鳥畫也成為文人抒發胸襟的重要形式。

元朝自忽必烈開始推行一部分漢化政策。1307年,元成宗加封孔子為“大成至聖文宣王”。1315年,元仁宗下令恢復科舉。在政治制度上,元朝基本繼承了隋唐開創的“三省六部制”。

在宗教上,元朝推行藏傳佛教,並將其置於道教和漢地佛教之上。元朝對宗教持開放和包容的態度,因此各種宗教都很興盛。

元朝是對外商貿非常發達的時代,開闢的“海上絲綢之路”使得與中國有貿易往來的國家增加到140多個,大量的阿拉伯人和歐洲人湧入中國,甚至在朝為官。他們把經歷寫成遊記,促進了歐洲航海探險的發展,其中以馬可波羅的遊記最為著名。

元末時,民間流傳一句讖語“石人一只眼,挑動黃河天下反”。其後黃河決口,朝廷下詔修黃河時竟然真的挖出獨眼石人,農民造反於是蓬勃而起。西元 1368年,朱元璋將蒙古人逐出中原,建立明朝。當時的蒙古皇帝元惠宗退至上都(今內蒙古境內),繼續元朝國號,史稱“北元”。1402年,國號在政變后改為韃靼,北元遂亡。